Langosta (insecto)

La langosta es una fase de algunas especies de saltamontes, la mayoría pertenecen a l familia acrididae, en la que se observan cambios morfológicos y conductuales. Estos insectos suelen ser solitarios, aunque hay circunstancias en la que se vuelven numerosos, cambian su comportamiento y hábitos volviéndose más gragarios. No se hace distinción taxonómica entre las especies de langostas y saltamontes; la base para la definición es si una especie forma enjambres bajo las condiciones adecuadas.

Una de las mayores diferencias entre las fases solitarias y gregarias es el comportamiento. Las ninfas gregarias se atraen entre sí, esto se ve ya en el segundo estadio.Estos grupos se comportan como unidades cohesivas y se mueven a través del paisaje, principalmente cuesta abajo, pero se abren camino alrededor de las barreras y se fusionan con otras bandas. La atracción entre los insectos parece ser en gran medida visual, pero también implica señales olfativas, y el enjambre parece moverse usando al sol. Se detienen para alimentarse a intervalos antes de reanudar su marcha, y pueden cubrir decenas de kilómetros en unas pocas semanas.Además, se observan diferencias en la morfología y el desarrollo. En la langosta del desierto y la langosta migratoria, por ejemplo, las ninfas gregarias se vuelven más oscuras con marcas amarillas y negras muy contrastantes, crecen más y tienen períodos de desarrollo más largos. Los adultos son más grandes con diferentes proporciones corporales, menos dimorfismo sexual y mayores tasas metabólicas. Maduran más rápidamente y comienzan a reproducirse antes, pero tienen niveles más bajos de fecundidad.

Las langostas han formado plagas desde la prehistoria. Los antiguos egipcios los tallaron en sus tumbas y los insectos se mencionan en la iliada, la biblia y el corán. Los enjambres han devastado los cultivos y han sido una causa contribuyente de hambrunas y migraciones humanas. Más recientemente, los cambios en las prácticas agrícolas y una mejor vigilancia de los lugares donde tienden a originarse los enjambres han significado que las medidas de control se pueden utilizar en una etapa temprana. Los medios tradicionales de control se basan en el uso de insecticidas del suelo o del aire, pero otros métodos que utilizan el control biológico están demostrando ser efectivos.

El comportamiento de enjambre disminuyó en el siglo XX, pero a pesar de los métodos modernos de vigilancia y control, el potencial de formación de enjambres todavía está presente, y cuando ocurren condiciones climáticas adecuadas y caduca la vigilancia, aún pueden ocurrir plagas. Las langostas son insectos grandes y convenientes para su uso en la investigación y el estudio de la zoología en el aula. También son insectos comestibles; se han comido a lo largo de la historia y se consideran un manjar en muchos países.

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